Marte, gli scienziati scoprono come l’acqua evapora e si diffonde nello spazio

La quantità di acqua nell’atmosfera marziana varia a seconda della stagione. Durante l’estate e la primavera c’è più acqua a causa delle temperature più elevate e delle tempeste di polvere (credito: University of Arizona / Shane Stone / NASA Goddard / Dan Gallagher)

Una nuova scoperta che spiega in parte come l’acqua ha lasciato quasi completamente la superficie del pianeta Marte è stata fatta da un team di ricercatori utilizzando i dati raccolti dalla sonda Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN (MAVEN) della NASA.
La sonda MAVEN è stata lanciata nel novembre 2013 e ha raggiunto l’orbita di Marte nel settembre 2014. Da allora, durante la sua missione di due anni, ha studiato l’alta atmosfera e la ionosfera del pianeta rosso, nonché i modi in cui il vento solare allontana i composti volatili dal L’atmosfera di Marte stessa.

Un processo che si svolge nell’alta atmosfera

I ricercatori hanno infatti scoperto che il vapore acqueo che si trova sulla superficie del pianeta viene diretto più in alto nell’atmosfera e qui viene poi distrutto, cioè scomposto nei suoi principali costituenti di idrogeno e ossigeno, da particelle di gas caricate elettricamente (ioni). e quindi definitivamente distribuito nello spazio.
Anche i forti venti causati dalle tempeste di polvere e, in estate, le temperature più calde aiutano questo processo.

Un’evaporazione dell’acqua che è durata miliardi di anni

Secondo i ricercatori, però, questo fenomeno è uno dei tanti che hanno portato alla scomparsa dell’acqua su Marte, ma probabilmente uno dei più importanti, perché ha perso l’equivalente di un intero oceano di centinaia di metri di profondità. Si tratta comunque di un’evaporazione durata miliardi di anni e secondo lo studio pubblicato in Scienza, è ancora parzialmente in corso oggi.

Fenomeno che continua ancora oggi

Il vapore acqueo, infatti, viene ancora trasportato ad altitudini molto elevate, quota alla quale subisce l’effetto di cui sopra.
Gli stessi ricercatori, come spiegato da Shane W. Stone Lunar e Planetary Laboratory dell’Università dell’Arizona a Tucson, sono rimasti sorpresi di trovare acqua a tali altezze nell’atmosfera marziana.

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Spettrometro di massa di ioni e gas neutri (NGIMS)

I ricercatori utilizzano i dati specifici raccolti da uno strumento chiamato Neutral Gas and Ion Mass Spectrometer (NGIMS), che è stato trovato sulla sonda MAVEN e sviluppato dal Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt. È uno spettrometro di massa che consente l’identificazione degli ioni d’acqua nella regione marziana. Nello specifico, hanno ancora trovato quantità relativamente grandi di vapore acqueo, a circa 150 km dalla superficie del pianeta rosso.
“Tutto ciò che raggiunge la sommità dell’atmosfera viene distrutto, su Marte o sulla Terra”, spiega Stone, “perché è la parte dell’atmosfera che è esposta alla piena forza del sole”.

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